Welke bazen staan het komend jaar in de schijnwerpers? Elsevier Weekblad maakt een overzicht van de vijf opvallendste CEO’s van dit moment.

Unilever en AkzoNobel gingen dit jaar gebukt onder Amerikaanse aanvallen. Zowel de producent van zeep, thee en ijsjes als de verffabrikant was doelwit van een vijandig overnamebod. Unilever mepte KraftHeinz voortvarend weg, maar AkzoNobel is voorlopig niet van de ellende af.

Die mag Thierry Vanlancker oplossen, de Belg die afgelopen zomer de ‘oververmoeide’ CEO Ton Büchner kwam vervangen. Dat ook in 2018 bekende Nederlandse bedrijven overnamedoelwit worden, valt zeker niet uit te sluiten. Het klimaat is er naar: investeringsmaatschappijen bulken van het geld, en lenen om overnames te financieren blijft door de lage rente aantrekkelijk. Zo lijkt Ahold Delhaize een voor de hand liggende overnamekandidaat.

Dan krijgen ze met CEO Dick Boer te maken. Collega’s van hem hebben weer met andere kwesties te maken. Zo moet Paul Polman besluiten waar Unilevers hoofdkantoor komt te staan: in Londen of Rotterdam? Welke CEO’s moeten we in 2018 in de gaten houden?

Thierry Vanlancker (53) – AkzoNobel CEO sinds 2017

Toen Ton Büchner zich terugtrok als CEO van AkzoNobel, kwam Vanlancker bovendrijven. De Belg werkte pas een jaar bij het concern, maar had ruime ervaring in de chemiesector. Om ontevreden aandeelhouders tegemoet te komen, had Büchner juist aangekondigd de chemiedivisie te verkopen.

Dat moet Vanlancker fiksen. Maar hij moet meer doen om aandeelhouders te behagen. Eind oktober maakte AkzoNobel bekend te willen fuseren met de Amerikaanse verfproducent Axalta. Enkele weken later werd dat plan ingetrokken, omdat Axalta leek te worden overgenomen door Japanners. Maar dat gaat ook niet door.

Het doel van de fusie was om AkzoNobel groter en sterker te maken. Begin 2017 kreeg het bedrijf een vijandig overnamebod van het Amerikaanse verfconcern PPG Industries. Met Axalta erbij zou AkzoNobel minder kwetsbaar zijn. Vanlancker krijgt een druk jaar. Gaat hij weer praten met Axalta? Moet hij opnieuw vrezen voor PPG? De ontevreden aandeelhouders zijn nu even koest, maar de vraag is voor hoelang.

Frans van Houten (57) – Philips CEO sinds 2011

Als één CEO zijn lot heeft verbonden aan het succes van zijn bedrijf, dan is het Van Houten.
Hij zette het hak-­ en snijwerk van voorgangers voort om het in zijn ogen ideale Philips te
scheppen. Het concern is nu alleen nog actief met medische apparatuur en producten die de
gezondheid bevorderen. Zoals bloeddrukmeters.

Zorg en gezondheid zijn groeimarkten. Bovendien is Philips financieel sterk waardoor het
bedrijf zich met overnames kan versterken. De vooruitzichten zijn prima, maar Van Houten
heeft Philips op een belangrijk vlak niet onder controle. Eind oktober legde een Amerikaanse
rechter het concern een voorlopig verbod op om bepaalde medische apparatuur in de
Verenigde Staten te verkopen.