Han Ji (41) bouwt gestaag aan zijn restaurant-imperium. Onlangs opende hij zijn zesde UMAMI by Han.

Han Ji (41) bouwt gestaag aan zijn restaurant-imperium. Onlangs opende hij zijn zesde UMAMI by Han. Alleen met concepten kun je in de horeca volgens hem nog succesvol zijn.
Han Ji is moeilijk te verstaan. De aimabele ondernemer spreekt Nederlands met een zwaar Chinees accent en ook nog eens in een razend tempo. Ji moet zijn woorden dikwijls herhalen. Hij is eraan gewend. ‘Altijd,’ antwoordt hij lachend op de vraag of het vaker gebeurt dat mensen hem niet verstaan. Het deert hem niet. ‘Taal is een middel, geen doel.’

Opbouw van restaurant-imperium

Ji heeft belangrijkere zaken aan zijn hoofd. Hij is bezig met het opbouwen van een restaurant-imperium. En hij is aardig op weg. Inmiddels heeft hij acht restaurants, waarvan zes onder dezelfde formule vallen. Deze UMAMI by Han-restaurants, zoals in Eindhoven en Rotterdam, en sinds kort ook in Amsterdam, serveren moderne fusion-gerechten van diverse Aziatische keukens. Ji is ook actief in China: in Peking zit ook een UMAMI by Han.
Dat Ji horeca-ondernemer werd, lag niet voor de hand. Hij was voorbestemd om onderzoeker te worden. ‘Dat was in mijn tijd gebruikelijk in China. We moesten zo veel mogelijk doorstuderen. Hoe hoger je opleiding, hoe beter. Wat je met je diploma deed, was van latere zorg. Maar het liefst iets belangrijks aan een universiteit, dat wilden alle ouders voor hun kind. Dus daar deed je dan je best voor.’

Verder studeren aan een goede universiteit in ‘het buitenland’ hoorde erbij. Ji ging naar Maastricht. Dat kwam zo: hij had tijdens zijn studie een baan in een houtbedrijf. Een zakenrelatie, een man uit Heerlen, raadde hem aan in Nederland te studeren. ‘Ik kwam erachter dat Nederlandse universiteiten tot de internationale top behoren.’ Zo vertrok hij in 1999, op zijn negentiende, naar Nederland. In Maastricht studeerde hij internationale economie en econometrie.