In de strijd tegen de dodelijke opiaten-epidemie in de Verenigde Staten vallen politici artsen en de machtige farmaceutische industrie aan.

Wie het centrum van Bradenton bezoekt, een slaperig stadje in het westen van Florida, komt langs een enorme rij medische instellingen. Rondom het grote Manatee Memorial Hospital staan zeker twintig privéklinieken die spoedhulp bieden voor hart-, long-, oor-, mond-, oog- en slaapproblemen. Plus een handvol apotheken, de meeste met een drive-in.

Manatee County, waar Bradenton onderdeel van is, staat in de regio bekend als ground zero van de opiatencrisis. In 2011 waarschuwden de autoriteiten al voor een zorgwekkende groei van het aantal verslaafden. Niettemin nam het aantal doden door overdoses toe: in de staat Florida lag dat in 2016 op 5.725 en in het hele land op 66.000.

‘We moeten af van het idee dat de slachtoffers een stelletje kansloze junkies zijn,’ zegt Todd Shear (46), een van de sheriffs van Manatee. ‘Ook van de mensen die doodgaan aan heroïne, begint 80 procent met gewone, door dokters voorgeschreven pijnstillers.’