De krullenbol is er nog, al is die een beetje uitgedund. Zijn stem is lichter sinds hij twee jaar geleden is gestopt met ­roken. Hij was toen 61. Ik heb nooit iemand gezien die gretiger kon inhaleren aan zijn sigaret. Verleden tijd, zegt hij.

Verder is Roger van Boxtel (63) nog steeds Roger van Boxtel: een aangespoelde zuiderling uit Amsterdam, gevoel voor taal en bronstig als bestuurder. Hij hakkelt de zinnen niet aan elkaar en spreekt bijna per traktaat. De invloed van zijn leermeester Hans van Mierlo blijft doorklinken. Volbloed D66’er met een buiging naar links.

De NS is een kroonjuweel van de Nederlandse samenleving

Hij had dolgraag Eberhard van der Laan opgevolgd als burgemeester van Amsterdam – zijn stad. Maar hij kan en wil op dit ­moment niet weg als president-­directeur van de Nederlandse Spoorwegen. Hij wil zijn mandaat – nog twee jaar – volmaken, want de NS is een kroonjuweel van de Nederlandse ­samenleving. Treinen verbinden mensen, en wat is er mooier?

Een partijslaaf is hij nooit geweest, niet als Kamerlid, niet als minister voor Grote ­Steden- en integratiebeleid, niet als jarenlange bestuurder van zorgverzekeraar Menzis. Hij heeft zich losgemaakt van Den Haag, maar de navelstreng met het links-liberalisme van D66 is niet doorgeknipt. ‘Ik voel me nog helemaal thuis in die partij. En het zijn niet de staatsrechtelijke wissewasjes die me boeien. Alleen die gekozen burgemeester mag er nu wel komen.

Geschiedenis van electorale hoogtepunten en diepe dalen

‘Ik ben altijd enorm onder de indruk ­geweest van Hans van Mierlo. Vooral omdat hij me over alles onzeker maakte. En hij leerde mij de rauwheid van Amsterdam kennen. D66 heeft een geschiedenis van electorale hoogtepunten en diepe dalen. Van Mierlo wist altijd hoe hij ons kon troosten bij tegenslag. Zijn gevleugelde uitspraak was: D66 maakt de vlucht van een kwikstaart. Die lichtheid bevalt me. Ik ben een voorstander van de draaglijke lichtheid van het bestaan. Wat iets anders is dan verantwoordelijkheden uit de weg gaan.’